Atta spp.

Phylum: Arthropoda

Clase: Insecta

Orden: Hymenoptera

Suborden: Apocrita

Superfamilia: Vespoidea

Familia: Formicidae

Subfamilia: Myrmicinae

Género: Atta (Fabricius, 1805)

El género Atta forma parte de lo que genéricamente se conoce como hormigas cortadoras. Se encuentran únicamente en el continente americano, aunque su distribución es muy amplia, llegando desde el sur de EE.UU. hasta Argentina.

Forman colonias enormes y sus indiviuos se dividen en cuatro castas físicas: jardineras, generalistas en la colonia, recolectoras-excavadoras y soldados.  Incluso se considera que existen un total de siete castas temporales que realizan al menos 29 tareas perfectamente diferenciadas y delimitadas.

Como indica su nombre común, las hormigas de este género se caracterizan por ser recolectoras de hojas, que cortan en grandes pedazos, anclando sus mandíbulas y girando al tiempo que cortan. Los pedazos de hojas son transportados a la colonia, donde después de ser masticados y regurgitados, sirven de sustrato para el cultivo de un hongo del que se alimenta la colonia. Es decir, además de cortadoras, se las podría llamar hormigas agricultoras. Concretamente las hormigas se alimentan de unos engrosamientos de las hifas denominados gongilidios. Además, las hormigas aprovechan los hidratos de carbono de la savia de las plantas, tanto las recolectoras cuando las cortan como las jardineras cuando las preparan para el hongo, que supone un aporte extra de energía. Es interesante que las hormigas no cortan hojas al azar, sino que parece que son capaces de elegir aquellas especies que proporcionan una carga mayor o mejor de nutrientes a su cultivo.

La fotografía fue realizada en la RDS Mamirauá, (Amazonas, Brasil). Ver mapa.

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